Skelton: L’acqua non catturata non è tutta sprecata in California

Un miliardo di litri di acqua piovana si sono scatenati lungo i fiumi fino al mare. Ma quella taglia non catturata non è stata “sprecata”.

“L’acqua sprecata” che viene scaricata nell’oceano è un vecchio cliché che riaffiora ogni volta che c’è una grande tempesta in questo stato eccentrico del tempo – o durante gli inevitabili periodi di siccità quando i raccolti hanno sete e ai proprietari di case viene detto di spegnere gli irrigatori del prato.

Ma “l’acqua sprecata” è un mito.

Il deflusso non catturato che scorre verso il mare elimina le sostanze inquinanti da fiumi e baie, contribuendo a purificare l’acqua per l’uso domestico locale. Salva anche molti tipi di pesce, compreso il salmone, non solo per i dilettanti ma anche per l’industria della pesca costiera. E deposita la sabbia sulle spiagge.

Nel vitale delta del fiume Sacramento-San Joaquin, il deflusso respinge l’acqua salata dalla baia di San Francisco, rendendo potenzialmente potabile la quantità relativamente piccola di acqua catturata.

Questa è l’opinione degli studiosi dell’acqua con cui ho parlato di recente. E ha senso, in particolare per quanto riguarda i flussi attraverso fiumi reali. Ciò non include necessariamente i canali alluvionali rivestiti di cemento, come il cosiddetto Los Angeles River.

“Ogni goccia d’acqua che scorre dalla Central Valley nella baia di San Francisco crea benefici”, afferma Jeffrey Mount, esperto di acqua presso il Public Policy Institute of California. È un ex professore di scienze della UC Davis e direttore fondatore del Center for Watershed Sciences dell’università.

Ma continua: “Voglio essere perfettamente chiaro. Ciò non significa che non potremmo raccogliere di più”.

Aggiunge anche questo avvertimento: “Ci sono alcuni luoghi in cui l’acqua viene semplicemente sprecata nel mare. Sto pensando a dove sono cresciuto, a Santa Monica. Il deflusso stradale non ha alcun valore dimostrabile. Cioè, a meno che non venga catturato e riciclato o immagazzinato sottoterra, osserva.

Ma anche l’acqua non catturata diretta al mare attraverso il fiume LA è benefica, sostiene.

“Ripulisce il canale. Il fiume LA è irrigato dalla bava urbana, uno sgradevole miscuglio di oli e altre cose sgradevoli.

Sfortunatamente, finisce “nei posti dove ci sono i surfisti”, dice. “L’oceano è pieno di virus quando escono”.

Il collega del PPIC di Mount, Greg Gartrell, afferma che i fiumi LA e San Gabriel inferiore sono stati trasformati in canali di controllo delle inondazioni “per rimuovere l’acqua dalla terra il più velocemente possibile in modo da poter costruire case nelle pianure alluvionali”.

I canali “quasi immediatamente si sono riempiti di sedimenti”, continua.

“Hanno messo in bacini di sedimenti per raccogliere i sedimenti in modo che non finissero nei canali. Poi abbiamo iniziato a perdere sabbia sulle spiagge”.

La sabbia scorre giù dalle montagne e dalle scogliere oceaniche.

“Se non costruissimo nelle pianure alluvionali”, aggiunge Gartrell, “non dovremmo realizzare molti di questi progetti”.

La questione se catturare e immagazzinare più deflusso o lasciarlo fluire liberamente nell’oceano è più controversa nel nord della California, dove ci sono fiumi in buona fede.

Il delta Sacramento-San Joaquin, alimentato da diversi fiumi che nascono dalle montagne innevate e scorrono attraverso la Central Valley, ricca di agricoltura, è la fonte di acqua potabile per 27 milioni di californiani e l’irrigazione per 3 milioni di acri di colture. L’acqua non catturata scorre nella baia di San Francisco e fuori attraverso il Golden Gate nel Pacifico.

“La maggior parte di quest’acqua non è solo non catturata, ma non catturabile”, afferma Gartrell, esperto di delta, ingegnere consulente indipendente ed ex vicedirettore generale del Contra Costa Water District.

“E in realtà non è sprecato. Sta rinfrescando la baia di San Francisco.

Non è catturabile a causa della capacità di pompaggio e delle dimensioni dell’acquedotto, e spesso negli anni piovosi perché i bacini idrici sono praticamente pieni, in particolare San Luis Reservoir nella contea di Merced, il grande bacino idrico sia per i progetti idrici federali che statali. La scorsa settimana era pieno solo per metà, ma dovrebbe riempirsi entro la primavera.

Il futuro dello stoccaggio è sotterraneo nelle falde acquifere, ora pericolosamente impoverite dall’eccessivo pompaggio.

“Abbiamo una capacità sotterranea di 150 milioni di acri – più spazio di archiviazione di quanto saremo mai in grado di utilizzare”, afferma Wade Crowfoot, segretario dell’Agenzia statale per le risorse naturali.

Ma Mount dice: “Al momento non siamo attrezzati per il pompaggio sotterraneo” in grandi quantità. “Non abbiamo messo insieme il nostro atto.”

Le pompe delta statali e federali stanno ora funzionando quasi a pieno regime, inviando quasi 14.000 piedi cubi al secondo attraverso gli acquedotti nella San Joaquin Valley e nel sud della California. Ma è minuscolo rispetto ai delta deflussi, che la scorsa settimana sono stati di circa 150.000 CFS. Niente di tutto ciò è stato sprecato.

Il problema dell’acqua sprecata è più rilevante quando il deflusso è normale o molto basso.

Ho chiamato Mount dopo aver letto un post sul blog di UC Davis che ha co-scritto sei anni fa, intitolato “Acqua sprecata per il mare?”

“Il flusso verso il mare di acqua dolce è essenziale per [delta] agricoltori, pescatori, ambientalisti, amanti della costa e agenzie governative che gestiscono l’approvvigionamento di acqua potabile, ripristinano le zone umide, proteggono le coste e ripuliscono le acque reflue e l’inquinamento delle tempeste”, ha concluso poi.

“L’acqua sprecata per alcuni è acqua essenziale per altri.”

“Oggi mi sento ancora più forte”, mi ha detto Mount. “È un errore riferirsi a qualsiasi acqua che va nell’oceano come sprecata”.

“Non sto dicendo che tutta l’acqua dovrebbe andare nell’oceano. Potremmo fare un lavoro migliore immagazzinandone una parte senza incidere sui benefici”.

Quindi, l’acqua non catturata non viene sprecata. Ma quando grandi quantità vengono improvvisamente donate dalla natura, se ne potrebbero conservare di più per un giorno non piovoso.

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