Perché la nevicata nelle Montagne Rocciose del Colorado non è in grado di alleviare la siccità – The Hill

Storia a colpo d’occhio


  • Sia il lago Powell che il lago Mead attingono acqua dal fiume Colorado, che è alimentato dallo scioglimento della neve primaverile nelle Montagne Rocciose del Colorado.

  • Il cambiamento climatico significa che questi manti nevosi potrebbero sciogliersi prima ed evaporare più velocemente man mano che il clima si fa più caldo.

  • Il clima più caldo significa anche che durante i temporali potrebbe cadere meno neve.

Una serie di tempeste invernali che hanno portato neve e pioggia più pesanti della media in tutto l’ovest hanno aumentato il manto nevoso nelle Montagne Rocciose occidentali al 146% della media, un aumento che ha il potenziale per aumentare i livelli dei serbatoi nei prossimi mesi.

Nonostante il manto nevoso in più, gli esperti dicono che è troppo presto per dire come saranno le cose in primavera e che sono necessarie precipitazioni molto più costanti per intaccare in modo significativo l’approvvigionamento idrico in diminuzione del fiume Colorado.

Negli ultimi due decenni, una mega siccità negli Stati Uniti occidentali ha lentamente prosciugato la regione e ridotto significativamente i livelli del fiume, minacciando i due maggiori bacini idrici della nazione, il lago Powell e il lago Mead.

Questi serbatoi sono alimentati dal fiume Colorado, che si basa in gran parte sullo scioglimento del manto nevoso delle Montagne Rocciose del Colorado. Il lago Powell cattura l’acqua che cade nel bacino del fiume Colorado superiore, mentre il lago Mead è alimentato dalle emissioni di Powell. L’attuale manto nevoso nella regione superiore è al 153% della media, mentre in tutto il Colorado il manto nevoso si trova al 130% della sua quantità abituale.

Quindi, quando si tratta di tempeste invernali “più siamo, meglio è”, ha detto Adrian Harpold, professore associato di ecoidrologia di montagna presso l’Università del Nevada, Reno.

“Abbiamo bisogno di tutto il manto nevoso che possiamo ottenere”, ha detto Harpold. “La neve è ciò su cui si basa, in realtà, tutta la nostra infrastruttura idrica nelle Montagne Rocciose”.


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Per tutta la primavera, il lento scioglimento del manto nevoso di montagna riempie gradualmente i bacini idrici e può penetrare nel terreno. In sostanza, i manti nevosi fungono da banchi d’acqua per le stagioni più secche.

Tuttavia, il cambiamento climatico comporta la minaccia di un clima più mite e di primavere anticipate, che potrebbero far deragliare i benefici di un maggiore manto nevoso.

Un clima più caldo prima significa che nei mesi invernali potrebbe cadere meno neve e il manto nevoso potrebbe sciogliersi ed evaporare più velocemente. Il manto nevoso nella regione in genere non raggiunge il suo picco fino ad aprile, lasciando molte incognite su come sarà il manto nevoso questa primavera.

Con il fiume Colorado, “tutto dipende dalla primavera, dalla quantità di nevicate, ma anche da quanto sarà caldo in primavera e quanto presto si farà caldo”, ha spiegato Eric Balken, direttore esecutivo del Glen Canyon Institute.

“Questo è ciò che è stato il punto di svolta negli ultimi anni. Quindi, negli ultimi anni, abbiamo avuto un manto nevoso nella media, ma abbiamo avuto ruscellamenti inferiori alla media… ottenere un buon manto nevoso non garantisce più un buon ruscellamento”.

Il lago Powell è stato formato dalla costruzione della diga del Glen Canyon nel 1966. L’istituto sostiene il drenaggio del lago Powell per aiutare a ricostituire il lago Mead, ripristinare il canyon e invertire il declino del suo ecosistema.

Dal 2000, la portata media del fiume Colorado è diminuita del 20%.

La metà di tale diminuzione è attribuibile all’aumento delle temperature. Entro il 2050, si prevede che ulteriori aumenti della temperatura nella regione ridurranno le portate dei fiumi di un altro 10-40%.

Per la maggior parte degli ultimi due decenni, il sistema fluviale ha registrato un deficit di due o tre milioni di acri per piede, e anche un grande deflusso “comprerebbe il sistema solo per un altro anno o giù di lì”, ha detto Balken.

Al 23 gennaio, il lago Powell si trova al 24% della sua attuale capacità di stoccaggio e il lago Mead al 28%.

Per riportare i livelli dell’acqua del fiume Colorado a dove erano una volta, “ci vorranno precipitazioni sostenute, ben al di sopra della media laggiù. Quindi è così [in] tutti gli stati del bacino del fiume Colorado che si estendono fino alla cresta delle Montagne Rocciose”, ha dichiarato Nicholas Pinter, professore e direttore associato del Davis Center for Watershed Sciences dell’Università della California.

E nonostante i benefici immediati ea breve termine che alcune di queste anomalie meteorologiche possono portare a regioni isolate, gli effetti combinati del cambiamento climatico persisteranno.

Insieme a uno scioglimento della neve più veloce e meno manto nevoso, condizioni più calde e secche durante l’estate possono far evaporare più acqua dal suolo e dai bacini, ha spiegato Harpold. “Questa è la cosa a lungo termine che è molto difficile da tamponare senza grandi cambiamenti globali nelle nostre emissioni di carbonio”.

Nel complesso, una buona stagione meteorologica non offre soluzioni a lungo termine. Gli eventi meteorologici a breve termine possono far guadagnare tempo e dare un po’ di sollievo, “ma non contrasteranno le tendenze a lungo termine dell’aridificazione”, ha affermato Balken.

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