L’inquinamento acustico è una minaccia per l’umanità e una minaccia mortale per gli animali Karen Bakker

Nl’inquinamento acustico è una delle minacce per la salute più gravi ma meno riconosciute del nostro tempo. Anche livelli moderati di rumore – il tipo che ci circonda in qualsiasi ambiente urbano – aumentano i rischi di malattie cardiovascolari, deterioramento cognitivo, ritardi dello sviluppo e demenza. Ora, gli scienziati stanno rivelando che anche i non umani soffrono di inquinamento acustico e che sono molto più sensibili degli umani.

Forse da nessuna parte questo è più urgente che negli oceani globali. Gli animali marini vedono e percepiscono il mondo attraverso il suono, che viaggia più velocemente e più lontano sott’acqua della luce. Le balene, che usano il suono per trovare la preda e navigare, comunicare e accoppiarsi, ne sono un esempio ben noto. Ma gli scienziati stanno ora rivelando che una vasta gamma di creature marine è squisitamente sensibile al suono. La gamma di effetti negativi causati dall’inquinamento acustico marino è sconcertante: sviluppo ritardato, riproduzione ostacolata, crescita stentata, percorsi migratori distorti.

Il rumore estremo può uccidere a titolo definitivo. Un singolo colpo di un’arma ad aria compressa per indagini sismiche può uccidere lo zooplancton, il fondamento della catena alimentare marina, fino a un miglio di distanza dal luogo della detonazione. È stato riscontrato che il rumore del motore del motoscafo influisce sugli embrioni di pesce. Nemmeno uno studio ha notato cupamente: il rumore umano potrebbe persino rimescolare le uova dei pesciolini.

Ancora più notevole, anche le piante acquatiche sono molto sensibili al suono. Prendi, ad esempio, l’erba marina. Proprio come le foreste terrestri, le alghe marine sono un serbatoio di carbonio che contribuisce a stabilizzare il nostro clima globale. Un tempo le coste erano ricche di praterie di alghe, che forniscono cibo e riparo alla vita marina, proteggono dall’erosione, consentono il ciclo dei nutrienti, stabilizzano il fondo marino e filtrano gli inquinanti. Nelle isole del Pacifico, le praterie di alghe sono insieme dispensa e farmacia, terreno di caccia e spazio curativo. La più antica colonia di fanerogame conosciute al mondo (Posidoniacee oceanicheal largo della costa mediterranea di Ibiza) ha più di 100.000 anni, e molto probabilmente più vicino a 200.000, il che lo renderebbe l’organismo vivente più antico del mondo.

Negli ultimi decenni, le praterie di alghe delle dimensioni dell’Amazzonia sono scomparse. I cambiamenti climatici, l’inquinamento, le ancore e il dragaggio delle barche, la costruzione di dighe e porti e l’acqua ipersalina degli impianti di desalinizzazione sono tutti fattori probabili. Come hanno recentemente scoperto i ricercatori dell’Università tecnica della Catalogna, ora possiamo aggiungere l’inquinamento acustico a questo elenco di minacce. Quando gli scienziati hanno esposto un campione di posidonia mediterranea al suono a livello di esplosione sismica, la posidonia è stata gravemente danneggiata, così come i funghi simbiotici che aiutano le piante ad assorbire i nutrienti.

Perché le piante, senza alcun apparente mezzo di udito, dovrebbero essere sensibili al suono? Le piante marine hanno organelli chiamati amiloplasti, che aiutano le piante a percepire le vibrazioni sonore e anche a immagazzinare il cibo, ad orientarsi rispetto alla gravità e quindi a radicarsi nel fondo dell’oceano. Questi minuscoli organelli sono analoghi agli organelli trovati nei polpi e nei gamberetti, chiamati statocisti, che possono percepire anche minuscole vibrazioni sonore nell’acqua. Nei polpi, le statocisti sono raggruppate in linee laterali sulla testa e sulle braccia. Questo spiega come, anche senza orecchie, i polpi possano localizzare prede o predatori, soprattutto in condizioni di scarsa luminosità: sentono con le braccia. Allo stesso modo, le piante sentono con i loro corpi.

Il loro udito sensibile è un vantaggio nelle oscure profondità dell’oceano, ma rende gli organismi acquatici molto vulnerabili. I forti suoni subacquei possono danneggiare o distruggere la loro capacità uditiva. Questi effetti si verificano a intensità sonore molto inferiori a quelle note per essere dannose per gli animali terrestri. Per analogia: immagina una forte sirena che passa. Ora immagina che ti renda sordo; interrompe la digestione; e ti rende così stordito che non sei in grado di camminare o dire da che parte è in alto. Questo è il destino degli organismi marini in un oceano sempre più rumoroso: un assalto di rumore che stordisce, danneggia e persino uccide.

Questi risultati sottolineano la vasta minaccia che l’inquinamento acustico marino rappresenta per i nostri oceani. Mentre le operazioni offshore – dall’estrazione di fondali marini alla costruzione di petrolio e gas e di energia rinnovabile – stanno proliferando, si è prestata poca attenzione all’inquinamento acustico. Anche se i livelli soglia di esposizione non sono stati ancora determinati, è chiaro che questa scienza emergente alla fine porterà a nuove restrizioni sulle autorizzazioni e sulle operazioni delle attività marittime e industriali marittime.

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