Le notizie sbagliate sulle balene franche del Nord Atlantico: come il rumore umano influisce sugli animali

Le balene franche del Nord Atlantico sono animali tozzi, grigio scuro con macchie bianche distinte, screziate e irregolari vicino alla parte superiore della testa. L’altra loro caratteristica distintiva? Sono una specie sull’orlo dell’estinzione, che muoiono più velocemente di quanto possano riprodursi.

Gli scienziati hanno identificato molti potenziali colpevoli del declino della popolazione: collisioni di navi, linee verticali, trappole per aragoste e reti da posta, solo per citarne alcuni.

Ma per quanto riguarda l’inquinamento acustico? In che modo i suoni creati dal traffico navale, dal sonar della marina e dalle esplosioni sismiche influenzano le diverse specie di balene?

Simone Cominelli è un dottorando alla Memorial University, che studia quanto sia diventata rumorosa la Placentia Bay di Terranova a causa del traffico navale e di altre attività umane.

“Il nostro senso principale è la vista, ma una balena sperimenta la vita attraverso il suono. È il loro modo di muoversi nel mondo, e il mondo è diventato molto più rumoroso nell’ultimo secolo”, ha detto.

La tesi di Cominelli ruota principalmente intorno alle balene megattere, e passa gran parte del suo tempo ad ascoltare registrazioni subacquee.

“Puoi sentire i delfini fischiare, i capodogli che usano l’ecolocalizzazione per trovare la preda, l’occasionale balena franca del Nord Atlantico e una varietà di suoni prodotti dalle megattere”, ha detto.

Le registrazioni dimostrano che i rumori prodotti dall’uomo sono una presenza costante in queste acque e l’impatto di questa esposizione, ha detto Cominelli, può avere molte conseguenze.

“Come noi, le balene possono perdere l’udito se esposte a suoni troppo forti e, in casi estremi, potrebbero non recuperare mai la loro piena capacità uditiva. Ciò può accadere quando gli animali sono troppo vicini al sonar attivo, i fucili ad aria compressa usati nelle indagini sismiche , o navi.”

Una balena franca del Nord Atlantico si tuffa nell’Oceano Atlantico. (L’Associated Press)

Rumore quotidiano

Cominelli è anche preoccupato per l’effetto del rumore quotidiano sulle balene.

“È più difficile sapere in che modo l’esposizione costante al rumore abbia un impatto su una specie a lungo termine, ma la ricerca mostra che il costante ronzio dei motori delle navi nell’habitat delle balene franche del Nord Atlantico è collegato all’aumento dello stress in questi animali”, ha affermato.

Fortunatamente, alcune balene hanno strumenti per proteggersi dai rumori assordanti.

“Le grandi balene come la balenottera azzurra o il capodoglio sentono con tutta la testa”, ha detto. “Le loro ossa dell’orecchio non sono direttamente collegate al loro cranio e uno spesso strato di cera blocca le loro orecchie. Si pensa che questi adattamenti impediscano alle balene di assordarsi quando usano le loro voci potenti”.

Per le balene che ecolocano, come i delfini o le orche, il rumore delle navi influisce sulla loro capacità di trovare la preda. Le balene sono anche animali sociali, quindi la perdita dell’udito temporanea o permanente può influire sulla loro capacità di comunicare tra loro. Anche le interruzioni dovute ai rumori umani possono avere un impatto.

“I maschi di megattera e le balenottere azzurre cantano canzoni contorte per contattare le femmine”, ha detto Cominelli. “Questi canti sono progettati per essere comunicazioni a lungo raggio che viaggiano per centinaia e centinaia di miglia, ma i rumori prodotti dall’uomo interferiscono e la portata dei canti delle balene diventa sempre più piccola. A lungo termine, ciò potrebbe influire sul successo riproduttivo di grandi balene.”

Cominelli ha confrontato i suoni di Placentia Bay con i suoni del Flemish Pass. Ha iniziato il lavoro partendo dal presupposto che Placentia Bay sarebbe stato uno spazio molto più rumoroso e confuso per i mammiferi marini. Dopotutto, Placentia Bay è piena di petroliere, navi mercantili e pescherecci. È un porto attivo, un centro di attività. Il Flemish Pass è il mare aperto, lontano dalla terraferma e dagli affari dell’attività umana.

“Ho scoperto che è vero il contrario”, ha detto. “A volte, il Flemish Pass ha livelli di rumore molto più alti. I rilievi sismici provocano forti esplosioni che possono essere udite a migliaia di chilometri di distanza. Le esplosioni si verificano ogni pochi secondi, 24 ore al giorno, e un rilevamento può durare per settimane. Rumore sismico si sovrappone alle frequenze sonore utilizzate dalle balene: per una balena, ogni esplosione può ridurre la possibilità di trasmettere efficacemente un messaggio importante a un’altra balena”.

Cilindri neri come accanto a galleggianti arancioni sul ponte di una nave.
L’attrezzatura di registrazione è pronta per essere utilizzata a Placentia Bay, NL L’idrofono – i cilindri scuri nel telaio metallico – viene calato sul fondo del mare e tenuto in posizione da dei pesi. I microfoni sono coperti da cappucci gialli per proteggerli da eventuali danni. (Inviato da DFO)

Abbondanza di pesce?

È possibile per le balene sperimentare la solitudine? Se i loro tentativi di comunicazione sono costantemente interrotti dal rumore umano, ciò può influire sul loro benessere o senso di comunità?

Cominelli afferma che non è irragionevole pensare che le balene possano subire un trauma. Sostiene che le conseguenze di uno sciopero di una nave o di un evento di entanglement possono segnare un individuo per il resto della sua vita.

“Molte specie di balene hanno una lunga durata di vita”, ha detto. “Alcune delle persone che vediamo oggi potrebbero aver vissuto più di uno di questi eventi traumatici”.

“Ovviamente, c’è bisogno di ulteriori ricerche in questa direzione, ma sappiamo che le balene sono animali sociali con identità individuali, complesse serie di vocalizzazioni e un forte bisogno di interagire con gli altri attraverso il suono. Questa necessità di comunicare è particolarmente importante per le balene franche del Nord Atlantico, poiché il loro spazio di comunicazione si è ridotto di oltre il 60% rispetto ai tempi preindustriali”.

Cominelli ha affermato che le balene franche sono così chiamate perché i balenieri le trovavano le “balene franche” da cacciare. Erano creature curiose, desiderose di avvicinarsi alle navi e indagare, rendendole un facile bersaglio per i fiocinatori. La balena franca del Nord Atlantico aveva anche la sfortunata abitudine di galleggiare dopo la morte, rendendo i loro corpi facili da recuperare.

Sebbene la caccia agli animali in Canada sia illegale da decenni, la specie è più minacciata che mai. Sono rimaste solo 340 balene franche del Nord Atlantico e la maggior parte di loro è rimasta impigliata in attrezzi da pesca o porta cicatrici da un attacco navale.

“Se pensi a come le conseguenze di un incidente possono influenzare le nostre vite, non è un salto troppo grande presumere che ognuna o la maggior parte di queste balene franche del Nord Atlantico portino con sé un trauma”, ha detto Cominelli.

Cominelli, come molti che studiano i mammiferi marini, non lavora in una bolla.

“Non sto solo studiando una specie di balena”, ha detto. “Finisco per osservare come il commercio influisce sugli esseri umani, il ruolo che svolgono i mezzi di sussistenza delle persone, come gli esseri umani si relazionano con altre specie, altri mammiferi. Nel complesso, qui a Terranova, ho scoperto che le persone sono abbastanza veloci nel segnalare avvistamenti di balene e intrecci, il che è positivo perché per una specie come la balena franca del Nord Atlantico, ogni balena conta”.

Cominelli vorrebbe più indagini su come l’inquinamento acustico colpisce le specie marine e più considerazione per l’inquinamento sensoriale in generale.

“Le popolazioni possono diminuire a causa dell’inquinamento acustico. L’inquinamento sensoriale ha un impatto enorme sul modo in cui noi e altre specie leggiamo il mondo. È qualcosa di cui sono diventato sempre più consapevole man mano che la mia ricerca avanza.”

Leggi di più da CBC Terranova e Labrador

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