I trilobiti armati di tridenti potrebbero essere il primo esempio conosciuto di combattimento sessuale

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Dalle elaborate corna ramificate di un cervo all’enorme artiglio del granchio violinista, il regno animale è pieno di caratteristiche appariscenti utilizzate in combattimento per assicurarsi un compagno.

Un team di ricercatori ha annunciato la scorsa settimana di aver trovato la prima prova conosciuta di combattimento sessuale sotto forma di un trilobite dalla testa di tridente che affondò il fondo marino 400 milioni di anni fa.

I trilobiti erano uno dei primi artropodi, il gruppo di invertebrati contenente insetti, ragni, aragoste, granchi e altri organismi con esoscheletri, corpi segmentati e arti articolati. Queste creature marine simili a insetti pillola sono emerse per la prima volta 521 milioni di anni fa e si sono estinte 252 milioni di anni fa nell’estinzione di massa che ha lasciato il posto ai dinosauri.

C’erano oltre 22.000 specie di trilobiti, alcune delle quali raggiungevano lunghezze superiori a 2 piedi, ma il tipo che attirò l’attenzione del paleontologo Alan Gishlick era di dimensioni più modeste, circa 2 o 3 pollici. Ricorda di aver visto esemplari di Walliserops alle fiere di fossili e di essersi meravigliato della sporgenza a forma di tridente che si dirama dalle teste dei trilobiti.

“Questo è il tipo di struttura che deve avere una funzione. Non metti così tanta energia biologica in qualcosa che non funziona qualcosa”, ha affermato Gishlick, professore associato di paleontologia presso la Bloomsburg University of Pennsylvania.

I ricercatori hanno proposto vari usi per queste sporgenze biforcute, tra cui la difesa, la caccia e l’attrazione dei compagni.

Walliserops potrebbe aver usato il tridente per combattere tra loro - la prima prova conosciuta di combattimento sessuale.

In un articolo pubblicato il 17 gennaio sulla rivista scientifica Proceedings of the National Academy of Sciences, Gishlick e il coautore Richard Fortey hanno approfondito queste ipotesi, escludendo il tridente come mezzo di difesa o uno strumento di caccia in base a come il trilobite sarebbe stato in grado di per spostarlo. Il tridente non sarebbe di grande utilità contro i predatori che attaccano dall’alto o da dietro, e mentre avrebbe potuto essere usato per trafiggere la preda, il trilobite sarebbe rimasto bloccato con il suo pasto appena fuori portata.

Ciò che aveva più senso per Gishlick e Fortey, un paleontologo del Natural History Museum di Londra, era che Walliserops usava il tridente per combattere tra loro.

Il loro pensiero è stato rafforzato da un insolito esemplare di Walliserops con un tridente deformato con quattro rebbi invece dei soliti tre. Se il tridente era una parte vitale della sopravvivenza quotidiana, ragionavano, allora il trilobite probabilmente non sarebbe durato a lungo con uno malformato.

Sostenuti dall’evidenza che il tridente di Walliserops veniva utilizzato per conquistare i compagni, i ricercatori si sono rivolti all’analogo più vicino che potevano trovare nel mondo moderno. “La struttura mi ricorda un sacco di corna di scarafaggio”, ha detto Gishlick.

I ricercatori hanno utilizzato una tecnica chiamata morfometria geometrica basata su punti di riferimento, che Gishlick ha descritto come un mezzo per confrontare forme complesse in modo statisticamente robusto, per analizzare la somiglianza a livello di superficie dei tridenti trilobiti e delle corna degli scarabei rinoceronti. Hanno scoperto che la forma dei tridenti trilobiti aveva molto in comune con le corna dei coleotteri che lanciano i loro compagni di duello in un movimento di “spalatura”, al contrario di altre specie le cui corna sono migliori per la scherma o la presa.

Gishlick ha affermato di ritenere che, come nei coleotteri, i tridenti dei trilobiti fossero “armi sessuali” utilizzate dai maschi che combattono per conquistare i compagni. “Questa è la prima struttura conosciuta che possiamo indicare e dire: ‘Sì, sono abbastanza sicuro che questa sia un’arma animale usata nella competizione riproduttiva'”, ha detto.

Inoltre, Gishlick ha spiegato: “In genere, gli organismi coinvolti in combattimenti interspecifici sui compagni sono altamente dimorfici” – che variano nell’aspetto da un sesso all’altro – “perché solo uno fa la competizione, e generalmente nel mondo animale è il maschio. ”

Le caratteristiche in crescita come le grandi corna pronte per il combattimento richiedono molta energia e le femmine devono già spenderne molta per produrre uova.

Se i tridenti dei trilobiti sono la prima prova di armi sessuali, allora potrebbero anche essere la prima prova conosciuta di dimorfismo sessuale. C’è un problema con questa ipotesi, tuttavia: gli scienziati non hanno mezzi definitivi per dire quali Walliserops sono maschi e quali sono femmine, e non sono stati scoperti Walliserops senza tridente.

Ciò potrebbe essere dovuto al pregiudizio dei collezionisti di fossili, che secondo Gishlick spesso danno la priorità a esemplari più grandi e appariscenti, o perché le femmine potrebbero essere etichettate come specie completamente diverse. “Questo per me rende molto chiaro che è meglio che cerchi femmine”, ha detto Gishlick.

Erin McCullough, assistente professore di biologia alla Clark University nel Massachusetts, ha affermato di concordare con la conclusione dei ricercatori secondo cui i tridenti trilobiti erano probabilmente usati per il combattimento tra specie. Tuttavia, non è convinta della loro tesi secondo cui questo era un tratto posseduto solo dai maschi.

“In generale, se ci sarà un tratto stravagante usato per combattere per i compagni, di solito sono i maschi ad avere il tratto stravagante, ma la biologia è divertente perché ci sono sempre delle eccezioni: le renne femmine hanno le corna”, ha detto McCullough, che era non coinvolto nello studio (ma il cui scarabeo analizza Gishlick e Fortey hanno attinto per il loro lavoro).

“Se stanno sostenendo che si tratta di armi maschili utilizzate per ottenere l’accesso alle femmine, sarebbe stata una storia più forte per me se avessero avuto prove che le femmine non hanno armi”.

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